Carta desde Grizzly Flats

 

Incendios Forestales

Carta desde Grizzly Flats

Por Megan Fitzgerald-McGowan

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Hace ocho años, Megan Fitzgerald-McGowan, gerente del programa Firewise USA de la NFPA, dejó de combatir los incendios forestales para ayudar a los residentes y las comunidades a prepararse para resistirlos. Como cuenta aquí, su reciente visita a una ciudad de California devastada por un incendio ilustra el gran desafío y destaca por qué quería trabajar con las comunidades en primer lugar.

Una de las características favoritas de Mark Almer en su casa es el techo de metal con junta vertical, una especie de teja gris que combina bien con el revestimiento azul y las molduras blancas de la casa. Pero el atractivo estético no es la razón principal por la que le gusta tanto: el techo no combustible fue una de las principales razones por las que la casa sobrevivió a un incendio forestal devastador en agosto pasado. "Cambiamos de tejas compuestas a tejas de metal hace unos 15 años y no hemos mirado atrás", afirma, mirando hacia arriba. "Nunca reemplazaremos este techo".

También es fanático del patio de concreto y la plataforma compuesta. En un momento, había una plataforma de madera que rodeaba la casa, hasta que Almer reconoció que podría encenderse fácilmente en un incendio forestal y llevarse su casa con ella. Se quitó la madera y se reemplazó con materiales no combustibles. "El techo y la plataforma fueron probablemente los dos factores más importantes en la construcción" por los que su casa sobrevivió al incendio forestal del verano pasado, afirma.

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Almer nos está dando un recorrido por su propiedad, catalogando metódicamente los pasos que él y su esposa, Susan, han tomado a lo largo de los años para fortalecer la construcción y crear un espacio defendible para protegerse contra la amenaza de los incendios forestales. La casa de los Almer está ubicada en los bosques de pinos de Grizzly Flats, una pequeña comunidad (1200 hab.) en la vertiente occidental de la Sierra Nevada de California. En agosto, un poderoso incendio forestal, el Incendio de Caldor, arrasó el área y destruyó alrededor de 450 de las 600 viviendas estimadas de la ciudad, junto con la escuela primaria, la oficina de correos, una iglesia y la estación de bomberos local, entre muchas otras estructuras. Las casas de la mayoría de los vecinos de los Almer quedaron destruidas. La propiedad de los Almer —la casa, el garaje y el edificio de almacenamiento, junto con una glorieta de un blanco increíble— parece intacta, rodeada por vastas extensiones de bosque ennegrecido.

Estuve intercambiando mensajes de texto con Mark durante un par de meses. Como gerente de Firewise USA® de la NFPA, un programa de voluntariado que alienta a los residentes en áreas propensas a incendios forestales a proteger sus hogares y propiedades, tenía una conexión con Grizzly Flats. La comunidad había participado en el Firewise USA desde 2007 y había llegado a conocer a varias personas en la ciudad, incluido Mark. Cuando escuché que Grizzly Flats se había convertido en otra comunidad casi arrasada por un incendio forestal, quise ver por mí mismo lo que había sucedido y escuchar a los residentes sobre lo que había funcionado y lo que no. Quería averiguar qué podían hacer los propietarios de viviendas y las comunidades para protegerse aún más contra el riesgo de los incendios forestales. En noviembre, un colega de incendios forestales de la NFPA, Aron Anderson, y yo hicimos el viaje a Grizzly Flats desde nuestras oficinas cerca de Denver.

Desde que evacuaron Grizzly Flats antes del incendio de Caldor, Mark, Susan y sus seis gatos habían pasado más de tres meses viviendo en Residence Inn debido a los daños a la infraestructura local, incluido el sistema de agua. Se habían mudado de nuevo a la casa unos días antes de que llegáramos. Aun así, Mark ya tiene tiras de luces navideñas multicolores colgadas de los aleros. Tiene poco más de 60 años, habla suave y usa una gorra y una chaqueta negras, ambas adornadas con el emblema naranja del equipo de béisbol los Gigantes de San Francisco. Su camiseta negra dice "Incendio de Caldor 2021". Describe 15 años de trabajo para preparar su propiedad ante un incendio forestal: grandes esfuerzos como reemplazar el techo y la plataforma, y proyectos de fin de semana que agregaron piezas pequeñas pero vitales de protección. Golpea el revestimiento de la casa, como el techo y el patio. Está hecho de materiales no combustibles. Las canaletas están diseñadas para evitar la acumulación de hojas y agujas de pinos. Las rejillas de ventilación de la casa están equipadas con una malla metálica ajustada para evitar que entren brasas voladoras.

Los Almer también aumentaron el espacio defendible alrededor de la construcción. Los cimientos de la casa están libres de vegetación y la línea de árboles se corrió hacia atrás. Las agujas de pinos secas, un material altamente combustible, se rastrillan a mano varias veces al año. Dos meses antes del incendio, Mark y sus vecinos despejaron el espacio debajo de una línea eléctrica de Pacific Gas & Electric que limita con el lado norte de su propiedad; quitaron árboles y maleza que la empresa de servicios públicos había permitido que proliferaran. A solo unos metros de distancia, al otro lado del área despejada, el fuego consumió grandes arboledas y maleza. Además de un trozo corto de cerca del riel dividido que se quemó, Mark está más nostálgico por las 28 cuerdas de madera, partidas y apiladas cerca de la línea eléctrica, que perdió en el incendio, en gran parte producto del esfuerzo de limpieza de junio. "Estoy bien con perderlo, porque lo apilé muy lejos; si hubiera estado al lado de la casa, esta sería una conversación diferente", afirma, mirando hacia donde alguna vez estuvieron apiladas. "Estoy realmente seguro de que nuestra casa sobrevivió gracias a la combinación de una construcción no combustible y al espacio defendible".

Mark pasea a Megan y Aron por su propiedad en Grizzly Flats, California. VIDEO: Megan Fitzgerald-McGowan

Mark y Susan hicieron muchas cosas bien, y su historia es un modelo de cómo las pautas que ofrece Firewise pueden ayudar a millones de personas en todo el país a preparar sus propiedades para resistir incluso las condiciones de incendios forestales más adversas. Pero también reconozco que no todos pueden darse el lujo de dar los pasos que dieron los Almer, incluso durante muchos años. También me doy cuenta de que algunas de las pérdidas sufridas en Grizzly Flats y otras comunidades en el camino del incendio de Caldor fueron inevitables, porque sé por mi experiencia como bombero forestal que incluso las estructuras más sólidas pueden sucumbir ante los incendios forestales si las condiciones son lo suficientemente extremas. Aun así, las casas y otros edificios sobrevivieron al incendio de Caldor como resultado de los pasos —algunos grandes, muchos pequeños— tomados por los propietarios mucho antes del incendio.

Hubo aspectos de nuestro viaje a Grizzly Flats que fueron preocupantes, pero también me confirmaron por qué opté por dejar la extinción de incendios y trabajar en la prevención y la preparación. Ya sea que se den cuenta o no, las personas que eligen vivir en lugares como Grizzly Flats—pequeños, aislados y sin los recursos de comunidades más grandes— eligen vivir con incendios forestales. Cuando toman esa decisión, tienen un papel importante que desempeñar en la protección de sus propios hogares y propiedades, y puedo ayudarlos a hacerlo. Entiendo perfectamente el atractivo de estos lugares, pero no tiene por qué verse empañado por la amenaza de destrucción por un incendio forestal.

Una vida de incendios forestales

Aron y yo volamos de Denver a Sacramento, alquilamos un auto e hicimos el viaje de 90 minutos hasta Grizzly Flats. A medida que ascendíamos por las colinas, los árboles se volvían más densos y altos. Los colores del otoño eran hermosos. Sin embargo, todo eso se desvaneció cuando nos acercamos al área donde comenzó el incendio. Varios kilómetros al sur de Grizzly Flats, el paisaje pasó rápidamente de un bosque otoñal a un vasto paisaje lunar. El bosque previamente abundante se redujo a poco más que postes carbonizados que sobresalían del suelo ennegrecido. Cada tanto veíamos una casa o un grupo de casas que había sobrevivido al fuego, pero todo lo que quedaba de la mayoría eran cimientos vacíos con chimeneas de piedra que sobresalían de los escombros. Los chasis de vehículos quemados cubrían el paisaje. El estado de ánimo en el auto se volvió sombrío mientras lo asimilábamos.

Sin embargo, antes de llegar al paisaje lunar, nuestro viaje me recordó los viajes de la infancia a McCall, Idaho, donde vivieron mis abuelos cuando yo era niña y donde comenzó mi historia con los incendios forestales. McCall es un pequeño pueblo ubicado a un par de horas al norte de Boise en el Bosque Nacional Payette. Los atractivos son evidentes: aire puro, árboles, espacios abiertos, montañas, soledad. Para algunos es su hogar, y para muchos otros es una escapada de fin de semana. Al igual que en Grizzly Flats, las casas en McCall están repartidas por todo el paisaje, muchas rodeadas de una densa vegetación. En las estructuras se utiliza una combinación de materiales de construcción y tipos de techos, algunos resistentes al fuego y otros no. Las rutas de evacuación son limitadas; la única carretera principal que atraviesa McCall es la estatal 55. La prevalencia de segundas residencias y propietarios ausentes significa que las propiedades pueden no estar tan preparadas para un incendio forestal como deberían.

Mi familia viajaba a McCall desde nuestra casa en Rainier, Washington, en verano, y fue en esos viajes que conocí los incendios forestales. Las tormentas de verano solían trasladarse a través de las montañas acompañadas de rayos y truenos, y ocasionaban incendios forestales en su camino. Durante los siguientes días y, a veces, semanas, veíamos cómo helicópteros y aviones pasaban por encima de nosotros en su camino para combatir los incendios. La impresionante respuesta me llamó la atención; mi imaginación infantil comenzó a pensar que yo también quería participar en la lucha contra esos incendios forestales.

Los incendios forestales ya eran un asunto de familia. Después de retirarse del ejército en la década de 1970, mi abuelo, Martin, comenzó a trabajar para lo que ahora se conoce como el Centro Nacional Interagencial de Bomberos, en Boise, coordinando el movimiento de cuadrillas y otros recursos para los incendios forestales en toda la región. Cuando se mudó con su familia a McCall, trabajó para el Bosque Nacional Payette en una función similar. Mi abuela Betty también trabajaba para el servicio forestal. Una temporada en la que nos quedamos con ellos, mi madre, Jeanine, trabajaba en el depósito de incendios cercano, un almacén con un suministro de herramientas contra incendios y otros equipos ensamblados en preparación para los esfuerzos de extinción de incendios.

Después de mi primer año de estudios en la Universidad Estatal de Washington, regresé a McCall durante el verano para trabajar en un equipo del Cuerpo de Conservación Juvenil. La mayoría de nuestros trabajos eran trabajos manuales difíciles, pero nos expusieron a aspectos de la gestión de recursos naturales, incluida la preparación de áreas para incendios controlados. Sin embargo, quería estar más directamente involucrada con el esfuerzo ante los incendios forestales, y el verano siguiente conseguí un trabajo con el Departamento de Recursos Naturales (DNR) del Estado de Washington. Trabajé como miembro de la tripulación en lo que se conocía como un motor tipo cinco, un aparato de ataque inicial con una tripulación de tres personas. Ese fue el verano en el que aprendí los conceptos básicos de la extinción de incendios forestales: cómo cavar una línea, medir el clima, desplegar una manguera y cualquier otra cosa que mi equipo necesitara que hiciera. También fue la primera vez que vi de cerca los daños que un incendio forestal puede causar en casas y propiedades. Una de nuestras misiones ese verano incluyó un par de semanas extinguiendo los restos de un incendio en las afueras de un pequeño pueblo en el este de Washington, donde debimos sofocar postes humeantes y puntos calientes alrededor de las casas. Como sospeché cuando era niña y veía pasar el avión de extinción de incendios sobre McCall, los incendios forestales eran, de hecho, una vocación. Me encantó y quedé enganchada.

Durante la siguiente década, estuve ocho temporadas, generalmente de junio a septiembre, aunque a veces más, como bombera en el DNR del estado de Washington, donde pasé de bombera básica a jefa de camión calificada, puesto que desempeñé en mis últimas cinco temporadas. Trabajé en muchos tipos diferentes de incendios, desde pequeñas fogatas desbordadas en los bosques hasta grandes incidentes en áreas silvestres que amenazaron hogares y comunidades. Algunas de las misiones fueron discretas, con condiciones fáciles y tareas sencillas. Otras eran más complejas e involucraban la protección de viviendas en áreas en las que no me gustaba mucho conducir, ya que eran paisajes definidos por terrenos empinados y caminos angostos.

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La autora durante las operaciones de extinción de incendios forestales. "Todavía consideraba que la extinción de incendios era de vital importancia", escribe sobre su deseo de irse, "pero quería pasar a tener un rol que ayudara a proteger a las personas, los hogares y las comunidades antes de un incendio".

Una de esas misiones ocurrió en 2012, en el incendio de Table Mountain en el centro de Washington. Era octubre y el fuego había estado activo durante semanas, ardiendo en laderas empinadas a través de los grupos de árboles ya debilitados por el daño provocado por los insectos. Nuestras operaciones se encontraban a una hora en coche desde el campamento base por estrechos caminos de tierra. Yo era jefa de camión de bomberos en una cuadrilla, que formaba parte de un equipo de ataque de cinco camiones, y estas cuadrillas se convirtieron en una cuadrilla manual de unos 15 bomberos. Trabajábamos en el turno de noche, nunca podíamos ver el terreno a la luz del día. Las primeras noches se dedicaron a proteger estructuras y realizar actividades de limpieza. Pero cuanto más tiempo estuvimos allí, peor empezó a sentirse. El fuego ardía durante el día, y existía la posibilidad de que hubiera fuertes vientos durante la noche y que los árboles dañados y en mal estado cayeran sobre nosotros. Una noche, el equipo estaba explorando la línea de fuego y me di cuenta de que algo no estaba bien. Si los vientos cambiaban de cierta manera, el fuego podría convertirse repentinamente en un problema y no teníamos muchas opciones para salir si las condiciones del fuego se modificaban. Yo, como líder del equipo de ataque, y los otros jefes de cuadrilla discutimos nuestras opciones esa noche, con un enfoque en mantener seguras a nuestras cuadrillas. Todos regresamos al campamento sin problemas, pero recuerdo haber pensado: "¿Por qué estamos aquí? ¿Para qué sirve esto?".

Cuando se produjo el incendio de Yarnell Hill, ya estaba pensando en otras formas de participar en los incendios forestales, aparte de las labores de extinción. Ese fue el incendio forestal de 2013 en Arizona que resultó en la muerte de 19 bomberos, y el evento conmocionó a la comunidad de incendios forestales de la nación. Mi primera respuesta cuando escuché sobre Yarnell fue incredulidad de que algo tan catastrófico pudiera suceder. Mi siguiente respuesta fue indignación, mucha indignación. Y muchas preguntas familiares: ¿Por qué estaban allí? ¿Cuál era el plan? ¿Por qué exponemos a la gente en situaciones como esa? Tomó un tiempo para que surgieran las lecciones de ese incidente, pero incluso entonces fue muy difícil para cualquiera que no haya estado allí comprender realmente lo que había ocurrido o juzgar las decisiones que se habían tomado. Han ocurrido otros incidentes desde Yarnell que han sido más de lo mismo, y es extremadamente frustrante presenciarlos. Yarnell Hill fue el último empujón que me dio la motivación para abandonar la lucha convencional contra los incendios forestales. Seguía considerando que la lucha contra los incendios era de vital importancia, pero quería pasar a una función que ayudara a proteger a las personas, los hogares y las comunidades antes de que se produjera un incendio, de modo que no tuviéramos que poner a los bomberos en esa situación.

Mi oportunidad llegó en 2014, cuando ocupé un puesto en la División de Incendios Forestales del DNR de Washington, tal como lo había hecho mi abuelo. Gestioné los acuerdos con los recursos de extinción para apoyar la respuesta a los grandes incendios forestales, trabajé en el centro de coordinación estatal ayudando a trasladar los recursos a donde se necesitaban y realicé misiones en los centros de despacho locales. Recibía llamadas telefónicas de residentes asustados y heridos que estaban perdiendo sus hogares a causa de los incendios forestales mientras hablábamos; fue un trabajo agotador y desgarrador. Los dos años en que ocupé ese puesto fueron de los más ocupados de mi carrera, ya que en ese tiempo se produjeron incendios que batieron el récord del estado en cuanto a tamaño y daños.

Como resultado de los incendios forestales sin precedentes que se produjeron en Washington en 2015, se creó un nuevo puesto para gestionar los fondos estatales que ayudarían a las comunidades a completar las acciones de seguridad contra incendios sobre el terreno y a crear nuevas comunidades Firewise en todo el estado. Parecía aún más cerca de cómo quería estar involucrada en los incendios forestales, y estaba entusiasmada cuando conseguí el trabajo. El puesto me permitió conectarme con el personal regional del DNR, sus redes locales y los residentes que viven en áreas de incendios forestales. Creamos subvenciones, organizamos talleres y apoyamos y visitamos comunidades Firewise nuevas y existentes. También desempeñé el rol de enlace estatal para el programa nacional Firewise USA. Pronto aprendí que todo esto es tan difícil como combatir incendios forestales, solo que de una manera diferente. La preparación para los incendios forestales consiste en tratar con las personas, intentar crear un cambio en el comportamiento y persuadirlas para que consideren cosas que tal vez no quieran hacer. En algunos casos, es posible que sientan que no pueden permitirse el lujo de hacerlo. Es un proceso difícil y complicado. La gratificación no es tan inmediata como apagar un incendio, pero para mí, al menos, la devolución puede ser mucho más satisfactoria.

Esas experiencias me acompañaron cuando llegué a la NFPA hace casi cinco años. Al administrar el programa Firewise USA, descubrí que es extremadamente valioso poder ver las cosas a través de los ojos de un bombero forestal, así como a través de la mirada de la preparación comunitaria contra incendios forestales. Para mí, todo se reduce a dos preguntas interconectadas: ¿qué recursos existen para ayudar a las personas y las comunidades a proteger sus hogares y propiedades contra los incendios forestales?, y ¿cómo pueden esas acciones beneficiar a los bomberos y a los equipos de gestión de incendios forestales para que puedan participar de manera segura en los esfuerzos de extinción y proteger a esas comunidades?

Todo eso pasaba por mi mente mientras Aron y yo conducíamos por los asentamientos en ruinas de Grizzly Flats en ese soleado día de noviembre. También hubo una pregunta adicional: ¿cómo logramos que más personas que viven en lugares como Grizzly Flats tomen medidas para mejorar sus posibilidades de sobrevivir a un incendio forestal?

El imperativo proactivo

El incendio forestal que se convirtió en el incendio de Caldor comenzó el 14 de agosto en el condado de El Dorado en California, justo al sur de Grizzly Flats. Durante un par de días ardió lentamente, se movió hacia el norte y el este y consumió alrededor de 800 hectáreas. El 16 de agosto, impulsado por fuertes vientos y con la ayuda de fuertes cargas de combustible y condiciones históricamente secas, el incendio comenzó a propagarse. Creció rápidamente la noche del 17 de agosto, cuando azotó Grizzly Flats, y se movió con una velocidad e intensidad que alarmó incluso a los expertos en incendios forestales. Entre el 17 y el 18 de agosto, el incendio creció en casi 16 000 hectáreas, el mayor aumento en un solo día durante sus casi dos meses de duración.

El fuego invadió Grizzly Flats, que había sido evacuado, y para el 18 de agosto había quemado más de 25 000 hectáreas y estaba contenido en un 0%. El fuego se movía rápidamente por las laderas de las sierras, en dirección a los centros turísticos de la cuenca del lago Tahoe. Alcanzó las 40 000 hectáreas el 22 de agosto y una semana después se acercó a las 80 000 hectáreas (más de 800 kilómetros cuadrados), cuando estaba contenido en menos del 20%. El 30 de agosto alcanzó otro hito: ese fue el día en que el fuego se abrió camino hacia arriba y sobre la cresta de granito de las sierras, que alguna vez se pensó que era un cortafuegos impermeable, y comenzó a arder a través de los valles del este. Fue solo el segundo incendio en la historia registrada en cruzar las sierras. El primero había ocurrido 12 días antes, cuando el inmenso incendio de Dixie, ayudado por condiciones extremas similares, logró la hazaña. El incendio de Caldor ardió durante 69 días, consumió casi 90 000 hectáreas, destruyó más de 1000 estructuras y resultó en la evacuación de más de 50 000 residentes en dos condados. No se reportaron muertes. Un padre y su hijo fueron detenidos en diciembre y acusados de incendio imprudente por su rol en el inicio del fuego.

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Los residentes desesperados trataron de salvar lo que pudieron antes y después de que el incendio de Caldor arrasara el condado de El Dorado en California durante el verano. (Arriba: AP/WIDE WORLD; abajo: Getty Images)

Este tipo de comportamiento de los incendios forestales (grande, rápido y agresivo, en formas nunca antes vistas) se ha convertido en la norma, no solo en el oeste de los Estados unidos, sino también en áreas propensas a incendios en todo el mundo. También es un indicador claro de que un enfoque proactivo es el único enfoque para las comunidades en un país con incendios. Como muchas de las comunidades más vulnerables, Grizzly Flats está relativamente aislada. Los recursos son escasos y la ayuda está alejada. Las casas y otras estructuras se pueden esconder en caminos estrechos y sinuosos. Una residente con la que hablamos nos contó sobre sus primeros esfuerzos para limpiar la maleza en su propiedad, cuando descubrió que una casa vecina estaba ubicada a solo unos metros de distancia, escondida por la densa maleza, lo que es peligroso en caso de un incendio forestal. Mark Almer estima que entre el 25% y el 40% de los residentes de Grizzly Flats estaban realizando algún tipo de trabajo de mitigación de incendios forestales en sus propiedades. El Consejo de Seguridad contra Incendios de Grizzly Flats lleva a cabo barbacoas y eventos anuales el Día de la Prevención de Incendios para recaudar fondos, en los que se incluyen oradores invitados que enfatizan la importancia de la prevención y preparación contra los incendios. Se llevan a cabo días de limpieza anuales en los que los propietarios pueden deshacerse de montones de agujas de pino, maleza y otros materiales combustibles en los contenedores de basura.

Pero la realidad en un lugar como Grizzly Flats es que una tasa de participación en la mitigación del 25% al 40% no es suficiente. Lo ideal sería acercarse al 80% o más. Más propiedades contiguas trabajando juntas para reducir la vegetación y fortalecer las casas y otras estructuras significa una menor posibilidad de que se enciendan las casas y de que esos incendios se propaguen. Las casas en llamas pueden producir brasas del tamaño de platos de comida, que pueden encender fácilmente las construcciones y la vegetación circundantes. Dicho esto, el comportamiento del fuego está influenciado por una serie de factores, incluidos el terreno, el viento y otras condiciones, y hay muchas incógnitas cuando se trata de determinar por qué algunas casas sobreviven y otras no. Un ejemplo concreto: Grizzly Flats experimenta un patrón de vientos de valle diurnos, lo que significa que los vientos predominantes cambian de dirección cada día. El incendio de Caldor ardía en una dirección y luego regresaba cuando cambiaban los vientos. Las casas que sobrevivieron al primer paso fueron destruidas en el segundo.

Por lo que Aron y yo observamos en Grizzly Flats, y por lo que escuchamos de los dueños de las propiedades, la clave para minimizar el daño por incendio era comenzar por la casa y luego hacia afuera. En la casa, la clave eran medidas fundamentales como usar techos de metal y materiales de construcción no combustibles, luego mantener despejadas las canaletas y los porches, limpiar los escombros debajo de la casa y ralear la vegetación y rastrillar las hojas y agujas de pino de la propiedad circundante. La mayoría de las casas que se perdieron en Grizzly Flats habían hecho relativamente poco trabajo de mitigación; las que sobrevivieron habían realizado cambios de moderados a significativos, como los Almer. Sí, en su mayoría son personas trabajadoras con tiempo y recursos limitados, pero para convivir con el fuego en un lugar como este, debe encontrar un equilibrio entre esos recursos disponibles y hacer el trabajo de mitigación necesario para tener al menos una oportunidad de luchar.

Grizzly Flats también demostró que necesitamos atraer a muchos más propietarios en comunidades propensas a incendios para que se involucren en los esfuerzos de mitigación. Podemos hacerlo trabajando con los estados para proporcionar subvenciones comunitarias que ayuden a los residentes a pagar para mejorar su huella de incendios forestales en el terreno. Podemos trabajar con la industria de seguros para apoyar a los residentes que están siendo proactivos. Recientemente, el comisionado de seguros de California anunció una nueva asociación entre instituciones, Safer from Wildfires, que se alinea con las pautas creadas por la NFPA y el Instituto de Seguros para la Seguridad Comercial y del Hogar, y apoya a los propietarios que trabajan para minimizar el riesgo de incendios forestales. También podemos apoyarnos en personas como Mark y Susan Almer para que actúen como líderes comunitarios y muestren a sus vecinos cómo puede funcionar, en formas grandes y pequeñas. Mark y otros residentes de Grizzly Flats ya están hablando sobre la construcción de un área de demostración de Firewise para ayudar a los residentes a comprender cómo es la mitigación de incendios forestales.

Mientras Aron y yo nos preparábamos para el viaje de regreso a Sacramento, de repente me di cuenta de cómo debió haber sido para los equipos de bomberos que respondieron a Grizzly Flats. Debe haber parecido abrumador mientras conducían hacia la ciudad: las pendientes empinadas, los caminos pequeños, tantas casas y construcciones vulnerables que salpican el paisaje. El viento debe haber sido intenso. Me los podía imaginar mirando a su alrededor, con el fuego cerca y creciendo rápidamente, y preguntándose qué estaban haciendo allí y cómo iban a mantenerse a salvo. Con la severidad de las condiciones, me imagino que su respuesta fue limitada y que fueron muy deliberados sobre dónde pusieron los recursos. Aun así, habrán sido unas largas 24 a 48 horas en esas colinas ardientes.

En estos días, Grizzly Flats es un murmullo de actividad. Los sonidos naturales del bosque son reemplazados por el estruendo de las motosierras mientras las cuadrillas retiran los árboles dañados. Grandes camiones transportan escombros de las propiedades destruidas. La compañía de agua está trabajando para restaurar el servicio a las propiedades restantes y detectar las fugas en las tuberías de agua enterradas, un efecto secundario de los vehículos de gran tamaño que recorren las pequeñas carreteras.

Las personas que conocimos en Grizzly Flats tienen la esperanza de que los desplazados por el incendio regresen; algunos pueden, pero muchos otros no. La esperanza es que aquellos que lo hagan construyan y mantengan sus propiedades de manera diferente, y brinden a los bomberos más oportunidades para proteger y salvar los hogares. El primer paso es que los residentes reconozcan que los incendios forestales son una realidad en sus vidas y que pueden hacer algo al respecto, y que personas como yo podemos ayudar. No hay garantías, pero es un comienzo.

Megan Fitzgerald-McGowan es gerente del programa Firewise USA de la NFPA. Scott Sutherland, editor del NFPA Journal, contribuyó con la información y otros materiales para este artículo. Fotografía superior: Getty Images

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