Ciudad en coma

 

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Ciudad en coma

Por Sott Sutherland
CiudadEnComa Dic21
 
Más de un año después de que una catastrófica explosión sacudiera a la ya frágil ciudad de Beirut, la ciudad lucha por su reconstrucción mientras una crisis económica amenaza con paralizar la nación del Líbano.
Una experta en seguridad humana y protección contra incendios – y nativa de Beirut – habla sobre su vida en la ciudad, su trabajo, y los desafíos de mantener una cultura de seguridad en una sociedad urbana al borde del colapso.
 

Sawsan Dahham estaba justo abriendo la puerta de su departamento en Beirut cuando se produjo la explosión. Habían pasado algunos minutos de las 6 de la tarde del 4 de agosto de 2020, y mientras entraba a su departamento sintió que el piso debajo de ella comenzaba a moverse. Por un momento pensó que podría ser un terremoto, pero luego la fuerza de la explosión golpeó al edificio en una cacofonía de vidrios que se destruían y mobiliarios que se derrumbaban. Luego se oyeron gritos, y gente llorando y gritando con temor de que la ciudad estuviera bajo un ataque. Pero no se oyeron más explosiones, y en pocos minutos los medios comenzaron a informar que se había producido una masiva explosión en el puerto de la ciudad. Las imágenes televisivas mostraron gente muerta y herida en las calles y una propagada devastación en toda la ciudad. "Me sentía desconsolada y asustada", dijo Sawsan sobre su respuesta inmediata. "No pude dormir por muchas noches. Sólo podía pensar en que tanto yo como todos mis seres queridos no éramos más que afortunados sobrevivientes".

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Sawsan es jefa de seguridad humana y contra incendios en Dar Al-Handasah, una firma internacional de ingeniería, arquitectura y planificación con base en Beirut. Su experiencia profesional indica que cuenta con una aguda comprensión sobre cómo se desarrolló el desastre, su devastador impacto, y los desafíos que enfrenta la ciudad para su recuperación. Un incendio en un depósito del puerto de la ciudad, como resultado de un trabajo en caliente no reglamentado, encendió un extenso depósito de nitrato de amonio: aproximadamente 2,750 toneladas métricas, o más de 6 millones de libras, del producto químico habían sido almacenadas allí de manera inadecuada desde 2014. El nitrato de amonio puede ser altamente combustible bajo ciertas condiciones cuando se lo expone al fuego, y las llamas en el depósito, que también contenía pirotecnia, desataron una serie de explosiones. La explosión cataclísmica final se escuchó a 200 millas de distancia y fue la explosión no nuclear más extensa que alguna vez se haya registrado.

La explosión pulverizó gran parte del concurrido puerto, destruyendo edificios, muelles, embarcaciones, contenedores, vehículos, trabajadores y a los bomberos que habían respondido al incendio en el depósito. La estrecha proximidad de los barrios residenciales y distritos comerciales al área del puerto significó que el corazón de Beirut absorbió toda la fuerza de la explosión, destruyendo edificios hasta a dos millas de distancia. La vivienda de Sawsan está ubicada en el barrio de Verdun, casi a tres millas (cinco kilómetros) del lugar de la explosión; el estallido hizo desprender el muro de un balcón que Sawsan había convertido en parte de su habitación, dejándolo caer sobre la calle debajo. Durante días, todo lo que quedó del muro exterior de la habitación fue una abertura irregular que ofrecía una vista de una ciudad diezmada intentando sobrevivir a un desastre sin precedentes. "Fuimos afortunados en el hecho de que la explosión se haya producido en las últimas horas de la tarde – si hubiera ocurrido más temprano, cuando la gente estaba trabajando, se habría producido una cantidad 10 veces mayor de muertes" dijo Sawsan. "Si hubiera estado en mi escritorio en Dar o si hubiera estado en algún lugar de la ciudad, probablemente estaría muerta". Más de 200 personas fallecieron durante el evento, aproximadamente 7,000 resultaron heridas, y miles de edificios fueron dañados o destruidos. Alrededor de 300,000 residentes perdieron sus hogares. Los daños a la propiedad se estimaron en $15 mil millones de dólares.

No fue de ayuda que el Líbano ya se encontraba en medio de otra histórica calamidad. En el 2019, se había producido el colapso de la moneda del país como resultado de décadas de préstamos gubernamentales – y de una ampliamente conocida mala administración y corrupción del gobierno – que comenzó a principios de la década del 90 después de 15 años de guerra civil en el Líbano que dejó gran parte del país en ruinas. El colapso económico le quitó prácticamente todo el valor a la libra libanesa, y el alza desmesurada de los precios implica que los productos básicos como los alimentos, el combustible y la medicación sean cada vez más inaccesibles para gran parte de la población.

Por lo general se cuenta con electricidad disponible únicamente durante algunas horas al día, y no siempre. Miles han caído en la pobreza mientras que las clases profesionales huyen a otras ciudades de Medio Oriente y Europa.

Ante este escenario, Beirut ha comenzado lentamente a reconstruirse, un proceso que Sawsan ha observado de cerca desde su puesto en Dar. Nativa de Beirut, Sawsan comenzó a trabajar en Dar hace 15 años como arquitecta y ahora lidera todos los proyectos en seguridad humana y contra incendios para las operaciones de la compañía en todo Medio Oriente y Norte de África. Su trabajo se centra en una serie de ocupaciones a gran escala, entre ellas, aeropuertos, estadios, centros comerciales, universidades, palacios y emprendimientos residenciales. Un proyecto en curso en Dar es la expansión de la Gran Mezquita Sagrada de la Meca, Arabia Saudita, una tarea que Sawsan describió como "una experiencia única para una diseñadora de estrategias de seguridad humana".

Si bien estos proyectos son exhibidos por las ciudades de toda la región como ejemplos de su creciente prominencia en el escenario mundial, Beirut – alguna vez un centro financiero cosmopolita conocido como "París del Medio Oriente" – lucha por ponerse nuevamente de pie contra los temores de que el Líbano se encuentra en vías de convertirse en un estado insolvente. "Nos rompe el corazón lo que está ocurriendo con nuestra ciudad", dijo Sawsan. "Ya no estamos viviendo en la ciudad que conocemos y amamos. Ya no la conocemos".

NFPA Journal conversó recientemente con Sawsan sobre la vida en Beirut, su trabajo, y los desafíos de mantener una cultura de seguridad en una sociedad urbana al borde del colapso.

¿Cómo es Beirut en estos días?

Es oscura y sombría. La gente en su mayoría se siente deprimida y frustrada. Es como si viviéramos en una pesadilla. Muchas de las necesidades básicas no están disponibles. Si necesito mi medicación, tengo que conseguirla de gente que conozca que venga del exterior.

¿Cómo funciona la economía local?

Si tienes dinero, si tienes acceso a dólares estadounidenses, Beirut puede ser un lugar que uno quisiera visitar. Los restaurantes y los clubes nocturnos están iluminados, sirven rica comida, y los hoteles tienen energía eléctrica. ¿Qué sucede con esto? Eso es lo que verá un extranjero o un turista. Para la mayoría de la gente que vive aquí, nuestros hogares son los oscuros. Los bancos han congelado nuestro dinero. La verdad es que, para nosotros es como si la ciudad estuviera en estado de coma.

beirut 1 Dic21Sawsan Dahham en las fuertemente dañadas oficias de Electricité du Liban, la compañía de electricidad estatal, con vista al golpeado puerto detrás. La compañía empleadora de Sawsan, Dar Al-Handasah, realizó un sondeo del edificio después de la explosión, pero el gobierno no ha dado aún los pasos para repararlo. Imagen cortesía de DAR AL-HANDASAH

¿Cuánto de todo esto se lo atribuye usted a una mala administración del gobierno?

El problema no es únicamente con el gobierno – el gobierno cambia mucho en el Líbano. El problema es con una mala administración en todo el sistema político.

¿Puede la situación mejorar en algún momento cercano?

Realmente eso espero, aunque no es una misión fácil. Pero nada es imposible dando los pasos correctos. En todos los países existe corrupción, pero no he visto nunca nada como lo que ocurre en el Líbano. Si no se cuenta con un sistema efectivo para controlar la corrupción, permitiremos que toda la gente corrupta en el Líbano nos controle, ya sea a través del combustible, los medicamentos o alimentos. A veces no tenemos combustible durante cuatro o cinco días. ¿Cómo llego a trabajar si no puedo manejar mi automóvil? Entonces uno piensa en maneras de optimizar, y decide trabajar desde su hogar. Pero, ¿cómo trabajo desde mi hogar si no cuento con electricidad?

¿Cuál fue la respuesta del gobierno a la explosión?

El gobierno lo admitió, sí, pero nadie ha sido condenado aún, nadie se hizo responsable. Esta catástrofe no ocurrió simplemente de la noche a la mañana – mucha gente sabía lo que se almacenaba en ese depósito, y todos conocían el riesgo. Aun así, el incendio ardió durante más de 40 minutos. No se tomaron precauciones para advertir a las personas ni para detener el tráfico por las concurridas calles próximas al puerto. Mucha gente murió en sus automóviles cerca del lugar de la explosión. Se envió a los bomberos al lugar del incendio sin tener idea de las consecuencias.

¿Qué implica la situación política para la reconstrucción?

Gran parte se está realizando a nivel personal. Si poseo una propiedad y deseo repararla, entonces lo haré yo misma con mi propio dinero, o con dinero donado para edificios institucionales ya sea por adinerados libaneses en el exterior o por otros países que desean ver resurgir al Líbano. Fueron los residentes los que limpiaron la ciudad después de la explosión – los estudiantes, trabajadores sociales, niños, ciudadanos como yo que desean ver brillar nuevamente a su hermosa ciudad.

¿Qué sucede a mayor escala – con la reconstrucción de instituciones como escuelas, hospitales e infraestructuras cívicas?

Muchas cosas están sucediendo. Dar se encontraba entre las primeras compañías en ofrecer sus servicios para que el gobierno pueda realizar un sondeo del daño y sugerir lo que se debía hacer. Nuestros especialistas en ingeniería estructural, especialistas en fachadas, y arquitectos emprendieron una misión oficial para evaluar los edificios que están en peligro. Dar llevó adelante un arduo trabajo para apoyar el proyecto para una rápida reconstrucción de Beirut.

¿Cómo funciona la implementación de los requisitos de seguridad humana y contra incendios en el Líbano?

Cuando uno desea construir o mejorar un edificio y desea cumplir con los requisitos de seguridad humana y contra incendios, se debe contratar una oficina en seguridad humana y contra incendios autorizada por el gobierno para hacerlo. La oficina revisa el diseño para verificar que cumpla con los requisitos del código, sigue el proceso de construcción para garantizar que se reflejen los planos aprobados en el edificio real, y al final se hace entrega del certificado de cumplimiento.

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Ante la ausencia de una respuesta cohesiva del gobierno a la explosión, los residentes de Beirut se organizaron para limpiar ellos mismos la ciudad, lo que incluyó la eliminación de toneladas de vidrios rotos.  GETTY IMAGES

¿Cuál es el rol de los códigos de seguridad humana y contra incendios en el país?

El país no cuenta con un sofisticado código autosuficiente propio – es más bien una recomendación. Los códigos que se deben cumplir son principalmente de Francia o de NFPA – el cliente debe elegir. Para los edificios de altura, siempre cumplimos con NFPA. Hace algunos años, trabajé en un proyecto en un hospital, y me aseguré de que el cliente cumpliera con NFPA para ese edificio debido a la complejidad del proyecto. Por lo general, cuando trabajo en un proyecto en el Líbano, intento hacer lo posible por implementar NFPA porque siempre ofrece mayor flexibilidad para cubrir más opciones en diseños arquitectónicos.

¿Cómo describiría la cultura de seguridad humana y contra incendios del país?

Diría que el problema no se encuentra en implementar los códigos. Yo sé que cuando se trata de una reconstrucción, por ejemplo, las compañías que realizan el trabajo cumplen con los códigos. Es en las inspecciones donde deben mejorarse las cosas.

El cumplimiento es crítico, pero con frecuencia un aspecto subestimado de la ecuación de seguridad. ¿Existe alguien dando los pasos necesarios para mejorar el cumplimiento con los códigos y la cultura de seguridad en el Líbano?

No en este momento. Espero que algo así ocurra. Si algo ocurre en el futuro, definitivamente me comprometeré con ello debido al trabajo que realizo en Dar, una de las compañías consultoras más reconocidas en Medio Oriente en este campo. Pero ahora no es momento de tomar una iniciativa de este estilo debido a todos los eventos que ocurren en el país que podrían ser considerados como más serios. La gente lo tomará a la ligera. La gente tiene tantos problemas en su cabeza, que la seguridad contra incendios no se encuentra actualmente en el listado de pendientes de muchas personas.

Además de la expansión de la Meca, ¿cuáles son algunos de los otros grandes proyectos en los que ha participado?

Por ejemplo, trabajé en la expansión del Aeropuerto Internacional King Abdulaziz en Jeddah, Arabia Saudita, y actualmente estoy trabajando en la expansión del Aeropuerto Internacional Hamad en Doha, Qatar. Trabajé en un extenso emprendimiento residencial llamado Gewan Island, en Doha – fue como construir una ciudad de cero, con muchas torres y hoteles residenciales. También trabajé en la expansión del Hospital General Hamad en Doha, y en un nuevo e icónico hotel de gran altura llamado Katara Towers. Gran parte de este trabajo se está realizando en Doha en anticipación a la copa mundial de fútbol que se realizará en Qatar en el 2022.

¿Existen desafíos de seguridad humana comunes que enfrenta de un proyecto a otro?

En el Medio Oriente, especialmente con los emprendimientos de usos mixtos que incluyen ocupaciones múltiples, siempre me enfrento a desafíos – existe siempre un único diseño para el que se debe prestar especial atención con respecto a los requisitos de seguridad humana y contra incendios ya que no se desea arruinar la visión del cliente para su excepcional proyecto. Al mismo tiempo, debo respetar los requisitos del código adoptado y asegurarme de que el diseño cumpla también con las medidas adicionales de seguridad establecidas por las autoridades, y éstas pueden ser diferentes dependiendo de si estoy diseñando en Doha o en Dubái o Riad. Debo combinar y unir los puntos de vista sobre el proyecto de los clientes, autoridades, códigos y de Dar y encontrar la manera de presentar el diseño más seguro posible intentando al mismo tiempo dejar a todos contentos. Cada una de las estrategias de seguridad humana y contra incendios que diseño enriquece mis conocimientos.

¿Quiere quedarse en Beirut?

Espero que así sea. Pero es una elección muy difícil para la gente que realmente desea quedarse, porque no es fácil vivir aquí en este momento con las cosas como están. Tuve muchas oportunidades de irme, con mi experiencia, pero es una decisión difícil. Viajé mucho por Medio Oriente, y cuando veo los cambios que tienen lugar en estas sociedades, y el alcance de la implementación de la seguridad y protección, de códigos y requisitos, pienso, "¿Qué nos sucedió?" Éramos la mejor ciudad de la región y ahora es como si estuviéramos muy por detrás, y no está en nuestras manos.

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SCOTT SUTHERLAND es editor ejecutivo del NFPA Journal. 

 

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